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Wetlands International Africa joins hands in Biofuel Coalition

Over thirty civil society organisations join together to avert the effects of biofuel development on food security and sovereignty in African countries. The civil society coalition on biofuels supported by Wetlands International Africa and Action Aid was officially launched on Thursday, June 18, 2009 at Senegal's USE’s Centre de Bopp in Dakar.

In a context marked by the global energy crisis, initiatives started by the United States and the European Union in order to ensure an increase in their production of combustibles from grain-based biofuels has contributed to a dramatically increased global demand for grains as well as most other agricultural products. This situation has also shown the risk that biofuel development at the industrial level places upon food security and wetlands for Africa.

More than 30 Senegalese civil society organisations, conscious of the risks industrial biofuel development could involve for communities, have formed a coalition to ensure active and informed civil society participation in the development and implementation of a national biofuel programme, which takes into account the imperatives of food security, energy security and environmental sustainability.


Read Wetlands' publication: Biofuels in Africa


(Versión en Castellano mas abajo)



We divided the documents in Africa general, West Africa (including french materials) and Africa, other. As Natureandpoverty.net programme, we have a special interest in West Africa and welcome contributions.

MOST studies on Africa are forecasts, as only limited experience in ethanol production and –less-  in biodiesel exists. However, high potentials are being identified (eg BZOS 2007, listing ethanol and biodiesel potentials for various countries). Mozambique is reported to be very ambitious, aiming for 560 million litres ethanol from sugarcane per year, almost 10 x as much as South Africa, the largest ethanol producer in the continent at present.

The United National Nations Foundation and UEMOA (the Economic and Monetary Union of West Africa) released a report on biofuels production

potential in Africa, finding that "sound bioenergy policies could help lift West African rural areas out of poverty"'.  The report concluded that "donor and host country investments in bioenergy can reduce the exposure of West African countries to high food and oil prices and open up new economic opportunities in clean energy development"'  The report highlights opportunities in Benin, Burkina-Faso, Cote d¹Ivoire, Guinea Bissau, Mali, Niger, Senegal and Togo (UNF et al (2008) Executive Summary.pdf,  full report see below).

 However, others doubt the potential for domestic use and export of biofuels/agrofuels for Africa given current fossil fuel-focused national policies and Africa’s disadvantage in production costs of ethanol compared to Brazil (Wetlands International 2008). The quest for land for agrofuel production in Africa is quite worrisome according to Grain (2007), “The truth is that the agrofuels boom in Africa is (...) about foreign companies taking over the land: by striking deals with government officials and lobbying for legal protection, subsidies and tax breaks; by acquiring scarce fertile land and water rights; by coercing farmers into becoming cheap labour on their own land; by introducing new crops in large-scale plantations; by introducing GM crops through this backdoor; by displacing people and biodiversity-based systems; and by enslaving Africa even more to the global market.”  See also FOE Africa 2008, under Position statements and advocacy letters.


Certainly worth reading in full, about potential environmental impacts in the continent, is the study of Aid Environment for Wetlands international (2008). They clearly outline the potential effects of two development scenarios (1: import substitution of fossil fuel use by 10 % biofuels produced locally, and 2: export promotion) on African wetlands and –to a lesser extent- livelihoods. They compare sugarcane, oil palm, jatropha, cassava & sweet sorghum concerning their requirements, and their potential impact on wetland conversion, water availability and water quality. The study reveals that special attention should be paid to the water needs of biofuel production….especially in drought-prone areas. Sugarcane is excessive in that sense, and consumes huge quantities of water both as a crop and during processing into ethanol.

 The Africa Biodiversity Network (2007) describes some cases of plans, among others in Benin, where 300.000 -400.000 hectares of oil palm would be planned, and 250.000 hectares of Jatropha, from both of which they expect various negative consequences on people and biodiversity.  Again, little detailed evidence is given from the field. Separate cases outlining (potential) impacts can be found on Ghana (land grabbing for Jatropha), Benin, Mali & South Africa.


Jatropha curcas, a non-food, reasonably drought-resistant energy crop for Africa has clear fans and foes. Short summary of knowledge and controversies see for example http://www.bioenergywiki.net/index.php/Jatropha. The BZOS study (2007) mentioned above, sees many potentials for local use: “Mali has a lot of jatropha in hedges which according to studies would make up for 1.7 million litres of biodiesel/yr”  but also warns that “there are not yet processing facilities, or a structure that guarantees the purchase of the product from the farmers, neither there is any idea for what price. This can lead to a lot of frustration and discredit for the biodiesel production chain if in the near future people will not be able to sell their products.”  An Ethiopian speaker during an  expert meeting on agrofuels (Both Ends 2008) “The argument that agrofuel crops such as Jatropha can be grown on degraded land does not account for the fact that, even though this is technically possible, better quality land requires less irrigation. The yields are correlated to water availability, so in practice, agrofuel producers rather lobby or bribe governments for better tracts of land, thereby reducing their irrigation costs. In Ethiopia, no company has applied for or taken degraded land areas for agrofuel production so far.”  And small scale jatropha projects? According to a study into Jatropha projects (ECDO 2006) they often fail through disappointing harvests & prices, insufficient involvement of local participants and insufficient knowledge of the management practices by the farmers.

Forecasts are important and are driving energy policies and civil society movements now: however, more on-the-ground, people and nature centered,  information is needed about Africa to see if and where the poor and biodiversity could really gain, and where they really would loose out in case of agrofuel production. 





Dividimos los documentos en Africa general, Africa du Ouest, Africa, otros. Como porgrama natureandpoverty.net teneomos un interes especial en materiales sobre Africa du Ouest.

La MAYORIA de estudios en África son pronósticos ya que solo existe experiencia limitada en la producción de etanol  y –en menor parte- en biodiesel. Sin embargo, se han identificado altos potenciales (p.e. BZOS 2007, lista potenciales de etanol y biodiesel para varios países). Mozambique es al parecer muy ambicioso al tener como objetivo 560 millones de litros de etanol a partir de caña de azúcar por año, casi 10 veces mas que Sudáfrica, el productor de etanol más grande del continente en la actualidad.

La Fundación Nacional  de las Naciones Unidas y de la Unión Económica y Monetaria de África Occidental (UEMOA por sus siglas en Inglés) publicó un reporte sobre el potencial de producción de biocombustibles en África y halló que “políticas racionales de bionenergías podrían ayudar a salir de la pobreza a áreas rurales de África Occidental”. El reporte concluye que “inversiones de donantes y del país anfitrión en bioenergía pueden reducir la exposición de países de África Occidental a altos precios en los alimentos y la gasolina, y abrir nuevas oportunidades económicas para el desarrollo de energías limpias”.  

El reporte destaca oportunidades en Benin, Burkina-Faso, Costa de Marfil, Guinea Bissau, Mali, Níger, Senegal y Togo (UNF et al (2008) Resumen Ejecutivo.pdf, ver reporte completo más adelante).


Sin embargo, otros dudan del potencial de uso doméstico y exportación de biocombustibles/agrocombustibles en África dadas las políticas nacionales actuales enfocadas en combustibles fósiles y la desventaja de África en cuanto a costos de producción en comparación con Brasil (Wetlands International 2008). La búsqueda de tierras para la producción de agrocombustibles en África es bastante preocupante de acuerdo con Grain (2007): “La verdad es que el boom de los agrocombustibles en África se trata de (…) compañías extranjeras apoderándose de la tierra; realizando tratos con funcionarios del gobierno y grupos de presión para la protección jurídica, subsidios y reducción de impuestos; introduciendo cultivos GM por la puerta trasera; desplazando personas y sistemas basados en la biodiversidad; y esclavizando a África al mercado global aún más”. Ver también FOE África 2008, bajo Declaraciones de posición y cartas de intervención.


Sin duda vale la pena leer en su totalidad el estudio de Aid Environment for Wetlands international (2008) acerca de impactos ambientales potenciales en el continente. Ellos establecen claramente los efectos potenciales de dos escenarios de desarrollo (1: sustitución de importaciones de combustibles fósiles por un 10% de biocombustibles producidos localmente, y 2: promoción de la exportación) sobre humedales africanos y –en menor medida- en modos de vida. Ellos comparan la caña de azúcar, el aceite de palma, la jatrofa, la yuca y el sorgo dulce de acuerdo a sus requerimientos y su impacto potencial en la conversión de humedales, disponibilidad y calidad del agua. El estudio revela que se debe prestar atención especial a las necesidades de agua de la producción de biocombustibles… especialmente en áreas susceptibles a la sequía. La caña de azúcar es excesiva en ese sentido y consume enormes cantidades de agua, tanto como cultivo como durante su proceso al etanol.


La Red de Biodiversidad de África (2007) describe algunos casos de planes, entre otros en Benin, en donde de 300.000 -400.000 hectáreas de palma de aceite y 250.000 hectáreas de Jatrofa serían previstas, de las cuales se esperan varias consecuencias negativas para la gente y la biodiversidad. De nuevo, muy poca evidencia de campo ha sido proporcionada. Casos separados referentes a impactos (potenciales) pueden encontrarse para Ghana (apoderamiento de tierras para Jatrofa), Benin, Mali y Sudáfrica.


Jatropha curca, un cultivo energético no-apto-como-alimento y razonablemente resistente a la sequía ha mostrado en África claramente amigos y enemigos. Para un corto resumen de conocimientos y controversias ver por ejemplo http://www.bioenergywiki.net/index.php/Jatropha. El estudio de BZOS (2007) mencionado anteriormente, ve mucho potencial para su uso local: “Mali tiene un montón de jatrofa que de acuerdo a estudios generarían 1.7 millones de litros de biodiesel/año”,  pero también advierte que “aún no existen instalaciones para su procesamiento, o una estructura que garantice la compra del producto de los agricultores, o que no existe idea alguna respecto al precio. Esto puede conducir a una gran frustración y desacreditar la cadena de producción de biodiesel si es que en el futuro cercano la gente no es capaz de vender sus productos”.


Un orador etíope durante una reunión de expertos en agrocombustibles (Both Ends 2008) establece que “El argumento que los cultivos de agrocombustibles tales como la Jatrofa puede crecer en tierras degradadas no toma en cuenta el hecho de que, aunque técnicamente posible, la tierra de mejor calidad requiere menor irrigación. El rendimiento está relacionado con la disponibilidad del agua, así que en la práctica, los productores de agrocombustibles prefieren ejercer presión ó sobornar a los gobiernos para obtener mejores extensiones de tierras y de esta manera reducir sus costos de irrigación. En Etiopia, hasta ahora ninguna compañía ha aplicado o tomado tierras degradadas para producción de agrocombustibles”. Y sobre proyectos a pequeña escala de Jatrofa? De acuerdo a un estudio sobre proyectos de Jatrofa (ECDO 2006), éstos generalmente fallan debido a cosechas y precios decepcionantes, escasa participación local y conocimiento insuficiente acerca de prácticas de manejo por parte de los agricultores.


Los pronósticos son importantes y están dirigiendo las políticas energéticas y los movimientos sociales ahora: sin embargo, en África se requiere más información práctica centrada en la gente y la naturaleza para ver si sería posible (y en dónde) que los pobres y la biodiversidad resulten beneficiados, y en dónde realmente podrían resultar afectados en el caso de producción de agrocombustibles. Check out the 2010 brief of the UN on effects of land purchase throughout the region.

Documents. Divided in WEST AFRICA and AFRICA GENERAL, and AFRICA other



ACORD et al (2008) Biofuels in Africa Rural Development or Corporate control.pdf

 African Biodiversity Network (2007) Agrofuels in Africa, casestudies in Benin, Tanzania, Zambia.pdf

African Centre for Biosafety (2007) Biofuel Workshop Durban-.pdf

 AfrikCom (2008) Food vs Fuel Africa.pdf

 Bello (2008) Column-Destroying African Agriculture.doc

 BZOS (2007) Biofuels in Africa_overview.pdf

Newsletter Energy Crop & Agroforestry in Africa.pdf 

UN (2010) Foreign land purchases for agriculture, impacts, Brief 8.pdf

Wetlands international (2008) Biofuels in Africa.pdf



ENDA (2007) Biofuels in Senegal Jatropha Program 2007-2012.pdf

FOCARFE (2009) Privatization SOCAPALM, industrie et droits de l'homme , Cameroon.pdf

 Gandonou (2007) Quelle est la situation de biocarburants en Afrique de l Ouest.pdf

 GRAIN (2007) The new scramble for Africa, Seedling.pdf

 GreenEnergyNews (2007) Jatropha curcas, promising or invasive species.doc

 GRSTER (2007) Benin_Rapport_seminaire_biocarburants.pdf

 Hasan (2007) Alternative Agrofuels, Jatropha in Mali and India.doc

 Kilosho (2008) Agrofuels impact sur la terre-alimentation-foret au Benin, Covalence.pdf

 Nyari (prob 2007) Biofuel land grabbing (for jatropha) in Northern Ghana.pdf

UN Africa (2008) Strategies Biofuels for West Africa.pdf

 UNF et al (2008) Chapter 2, UEMOA country overviews.pdf

 UNF et al (2008) Sustainable Bioenergy full_report.pdf

 UNF et al (2008) Sustainable Bioenergy in UEMOA Member Countries, Executive Summary.pdf



IIED (2010) Biofuels Mozambique.pdf

MELCA Mahiber (2008) Rapid Assessment of biofuel development Ethiopia and proceedings national workshop.pdf

Richardson (2010) Big sugar in Southern Africa, sugar ethanol exports, inJourn of Peasant Studies.pdf

 Sugrue & Douthwaite (2007) Biofuel production and the threat to South African food security, Wahenga brief.pdf


Links to other web-based info sources:


Super informative site, with among others crop information, promoting sustainable biomass production in Africa



Do check out this one:

African Agriculture: biofuel: a weblog with articles on biofuel developments and events all over Africa, posted by a wide network of contributors to keep you well informed


Some info in french:

RIAED: francophone website of Reseau International d'Acces aux Energies Durables with an articles section on biofuels in West Africa


On Jatropha used for local electification in Mali (and elsewhere) further check out:





Comments (1)

Heleen van den Hombergh said

at 2:23 pm on Nov 18, 2008

We did our best...but much more info's needed! help us and others by sending links or e-copies of good work to heleen.vandenhombergh@iucn.nl

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